El lobo

Morfología y fisiología

El lobo es un mamífero del orden de los Carnívoros y de la familia de los Cánidos (Canidae). La especie actual, Canis lupus, surge durante el Pleistoceno, hace casi un millón de años. Su amplio rango de distribución y gran adaptabilidad dan lugar a una taxonomía complicada y debatida, así como en notable variabilidad en cuanto a tamaño y apariencia. Un lobo adulto puede medir entre 100 y 120 cm desde el hocico hasta la base de la cola, alcanzando ésta entre 35 y 40 cm; la altura a la cruz oscila entre 60 y 70 cm, y pesan entre 30 y 50 kg. Su fuerte constitución, las 42 piezas dentales de su potente mandíbula y sus voluminosos músculos maseteros revelan su carácter de predador superior en las comunidades biológicas.

Los lobos son animales inteligentes, de sentidos muy desarrollados, especialmente la capacidad olfativa. Están bien equipados para recorrer grandes distancias, y su velocidad punta puede alcanzar excepcionalmente 50 km/h. Pueden saltar hasta 5 m de longitud y nadar varios kilómetros en aguas abiertas.

Las poblaciones ibéricas de lobo fueron descritas por Ángel Cabrera en 1907 como Canis lupus signatus. Presentan un tamaño menor que los lobos descritos en latitudes boreales (raramente los machos sobrepasan los 40 kg), y están asignados al grupo de los lobos “pardos”. Presentan manchas blancas en los belfos, líneas verticales oscuras que recorren el frente de sus patas delanteras (frecuentes también en otras poblaciones), así como otras manchas oscuras a lo largo de la cola y el dorso. Todas esas marcas condujeron a la denominación signatus, es decir con señales o marcas, de la subespecie ibérica.

ARKive photo - Two female Eurasian wolves in winter coats

El portal Arkive.org recoge a través de numerosas imágenes la variabilidad de aspecto de las distintas poblaciones de lobos.

Reproducción y sociabilidad

Los lobos son animales sociales; viven en grupos formados esencialmente por individuos emparentados. Sólo la pareja dominante (hembra y macho alfa) se reproduce en el grupo, salvo en casos excepcionales; el resto coopera en las labores de caza y cuidado de los jóvenes. Este sistema monógamo controla la estructura del grupo y regula el tamaño de la población.

La temporada de cría de los lobos empieza en invierno o primavera temprana, dependiendo de la latitud. La gestación dura de 61 a 63 días; las lobas en Iberia paren entre abril y junio. El tamaño de camada es muy variable entre poblaciones, y oscila entre 1 y 11 cachorros. Los cachorros abren los ojos a los 10-15 días, y se destetan alrededor del mes y medio, cuando empiezan a nutrirse de carne regurgitada por los componentes del grupo. A las 3 semanas los cachorros realizan las primeras salidas del cubil, y desde los 2 meses permanecen con el resto de la manada en los “lugares de reunión” (rendez-vous). La edad de maduración sexual es variable, y está además condicionada por la estructura social de los grupos, en los que los ejemplares subordinados no se reproducen.

El tamaño de grupo familiar varía mucho entre regiones y estaciones, siendo en general mayor la cohesión de los grupos en invierno. En la mayoría de los casos, el tamaño de grupo oscila entre 5 y 12 individuos, y tiende a ser mayor en zonas sin presión cinegética o descastes. Los grupos establecen y defienden frente a otros lobos territorios de tamaño muy variable, 75  a 2500 km2, esencialmente en función de la densidad de presas y  características del terreno.

Ecología

El lobo es un depredador de ungulados silvestres, especialmente cérvidos. En ausencia de los mismos, es un depredador flexible. Así, sus presas varían en tamaño desde topillos y ratones hasta grandes ungulados como alces y bisontes. Puede incluir en la dieta carroña y descartes de actividades humanas. Es capaz de prosperar en casi cualquier tipo de hábitat, siempre y cuando haya presas y el hombre tolere su presencia.

La ciencia ha recalcado a menudo la importancia de los  grandes predadores en general (osos, lobos, linces, tigres, águilas, etc.) para la supervivencia a largo plazo de la biodiversidad de los ecosistemas que ocupan. Entre esos grandes predadores, los lobos son un ejemplo habitual de especie clave: aquellas cuya influencia en el ecosistema es mayor de lo que cabría esperar por su abundancia. Y lo son por su capacidad de modificar las densidades y el comportamiento de las presas, así como por las interacciones indirectas con otras especies (e.g. los carroñeros). No obstante, ese papel clave en los ecosistemas está a menudo limitado o suprimido por la persecución humana.

lobos y necrofagasBiogeografía del lobo

Originalmente, el lobo era uno de los mamíferos más ampliamente distribuido por el mundo. No obstante, ha sido extirpado del 80% de sus territorios originales europeos y norteamericanos en apenas 250 años. En Europa su distribución está muy fragmentada, y ligada actualmente a a los grandes macizos montañosos del este y sur. En los últimos años se observa una recuperación muy lenta y localizada de parte de sus antiguos dominios en algunas regiones, incluidos ambientes muy humanizados (como Alemania), debido especialmente a la elevada disponibilidad de ungulados silvestres y a esfuerzos de reintroducción (Yellowstone y entorno).

Las poblaciones canadienses y rusas son las mayores del mundo, y aglutinan el 70% de los lobos mundiales; es posible no obstante que estén más fragmentadas que lo que habitualmente se asume, por factores ecológicos y humanos. Las valoraciones sobre la tendencia de la población en estas regiones están rodeadas de incertidumbres, y se basan en extrapolaciones sobre grandes territorios.

Parientes del lobo

Además del lobo, pertenecen a los cánidos casi 40 especies más, entre las que figuran varias del mismo género Canis, como el coyote, chacales, lobo etíope y rojo. En otros géneros (Vulpes, etc.) aparecen otros parientes evolutivos de lobos como zorros, licaones, cuones, etc.

Lecturas adicionales

  • Mech LD, Boitani L eds. 2006. Wolves: behavior, ecology, and conservation. University of Chicago Press
  • Wilson DE, Mittermeier RA eds. 2009. Handbook of the mammals of the world. Carnivores. Lynx Edicions